Sist in på planen men med kvällens största jubel i en fullsatt Himmelstalundshall klev Jesper Nielsen in.

Han fick ta emot NT-guldet för 2017.

Sedan började allvaret i hemstaden inför en näst intill fullsatt Himmelstalundshall, 3 681 åskådare.

Artikelbild

– Det var bra, över förväntan med folk eftersom det inte är något större handbolls-Mecka här som i Eskilstuna. Jag var inte riktigt hundra, det var lite tråkigt. Det kändes lite i ben och armar, sa Jesper som stod över veckans första landskamp mot Kroatien efter en förkylning.

Därför blev intåget i matchen mindre planerat.

Mittsexan Andreas "Stycket" Nilsson som gjorde comeback efter ett nästan ett år långt landslagsuppehåll, slets ned och landade illa på axeln.

Det tog knappa sju minuter innan Jesper Nielsen från Norrköping gjorde sitt första mål i Himmelstalundshallen.

Artikelbild

Men som speakern sa, "Det var någon som gjort några mål i den här staden tidigare, Jesper Nielsen".

Stämmer, i de flesta hallar men kanske inte i klassiska "Himpan".

Artikelbild

– Möjligtvis då jag var ledare på Sportscamp, här eller om det var i Mässhallen, sa Nielsen fundersamt.

Sverige hade en hygglig ledning i första halvlek. Men när Kroatiens storstjärna Luka Cindric trampade snett, började Lino Cervars landslag kliva fram.

Artikelbild

Eller om det var det svenska landslaget som tappade skärpan.

För mittsexan från Nais blev det totalt tre mål. Han matchades sparsamt efter sin förkylning.

Artikelbild

17–16 före halvtid blev det sista avslutet i mål av Jesper Nielsens tre bollar, som hamnade bakom målvakten Mate Sunjic.

Ganska tidigt i den andra halvleken kunde Kroatien, som föll klart borta i Eskilstuna, revanschera sig i dubbellmötet.

Artikelbild

– Det som skiljer är små saker. För att vinna matchen hade vi behövt tidigare få något måls ledning för att få press på dem. Men de får föra matchen från minut 40 och framåt. Jättenyttig match ändå, vi får kämpa och slita men jag tar hellre ett sådant här träningsmöte än att ställas mot ett motstånd som inte bjuder upp, sa förbundskapten Kristján Andresson.

I slutet matchade han matchens lirare Mattias Zachrisson hårt för att få till ett avgörande i blågul favör. Men det sista avslutet som Simon Jeppsson skickade iväg för en kvittering räddade Mate Sunjic.

Artikelbild

Den ganska stora kroatiska klacken jublade för segern.

– Kroaterna var bra. Också de är inne i en generationsväxling som vi. Men vi har fått två bra landskamper mot dem. Just i matchen idag finns det saker vi kan vi utveckla. Både individuellt och som lag. Får vi ett bättre försvarsspel, samt kanske kan sätta några kontringar kanske vi hade kommit över 30 mål och kunnat hålla ned dem, sa förbundskapten Kristján Andresson.

Artikelbild

När allt var över blev det mycket mingel med kompisar, släkt och vänner runt om i hallen för Jesper Nielsen.

– Jag ska stanna hemma här i Norrköping ikväll innan jag åker. Det blir lite släktkalas, sa Nielsen innan han lämnade Himmelstalundshallen.