Vid 21 års ålder diagnosticerades han med den ovanliga nervsjukdomen amyotrofisk lateralskleros (ALS). Plötsligt såg allting mycket mörkt ut – han gavs bara några få år att leva. Men han övervann sjukdomen, levde vidare i över fem decennier och blev en av de mest inflytelserika fysikerna i världen.

I synnerhet efter publiceringen av bästsäljaren A Brief History of Time (Kosmos – en kort historik) 1988 har Hawking beskrivits som vår tids Einstein, ett geni som var med om att utveckla teorin om att universum uppstod vid en enda explosion, Big Bang.

Han blev så känd att han poppade upp i både storfilmer och The Simpsons.

Andra universum

Han bidrog också till kunskaperna om de svarta hålen i universum. Svarta hål slukar det mesta i sin närhet och länge trodde man att inte ens ljuset kan ta sig ut. Men Hawking upptäckte att hålen långsamt läcker strålning. På senare tid kastade han dessutom fram tanken att information om objekt som dragits in i hålen på något sätt lagras, och kanske kan transporteras till andra universum.

Ingen Gud

De senaste åren varnade han för farorna med den teknologi som sammanfattas i begreppet artificiell intelligens, AI. Innan vi märkt vad som händer kan vi hamna i en situation där teknologin får en egen vilja och, genom sin tankeförmåga, tar över jorden från människorna, menade Hawking.

I sin första bok uttalade han tanken att det möjligen kunde finnas någon form av skapare. Men i en senare bok, The Grand Design, tog han avstånd från alla sådana idéer. "Man kan inte bevisa att Gud inte existerar, men vetenskapen gör Gud onödig", sade han. Big Bang är det oundvikliga resultatet av fysikens lagar, inget mer.

"Eftersom gravitationen existerar, kan universum skapa sig själv från ingenting, och kommer att göra det. Automatiskt skapande är orsaken till att det finns något, snarare än ingenting, till att universum existerar, att vi existerar".